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«Masterarbeit vorgelegt von Patrick Röder Matrikel-Nr. 680213 Hochschule Darmstadt • Fachbereich Media Studiengang Leadership in the Creative ...»

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Embodied Social Interaction –

Ubiquitous Computing for Social Awareness


vorgelegt von

Patrick Röder

Matrikel-Nr. 680213

Hochschule Darmstadt • Fachbereich Media

Studiengang Leadership in the Creative Industries

Referentin: Prof. Andrea Krajewski

Korreferent: Prof. Dr. Frank Gabler

Frankfurt, im Juli 2015

Embodied Social Interaction


Embodied Social Interaction


This thesis is about close relationships over a distance. It asks the question what those

close relationships — between family and close friends, but focusing on friendships — look like, and if — and if so, how — a technical system might help to maintain and foster such relationships.

How do close friends, separated because of changing demands of the job market, new opportunities, a new course of life — stay aware of each other? Keep each other on their respective minds? They surely don’t want to forget about each other, faced with the demands on modern life. Other friends just want to stay in touch in a deeper, more connected, more playful way. Many find that in insecure times such as these, friendships are more important than ever.

In my research, I found out that the core of friendship is emotional support based on mutual trust. Intimations that friends share stay private. Friends share stories and weave their common story. They use instant messengers, “old” technology such as the telephone, and other media to stay in touch, support each other, laugh, weep, share silly kitten pictures, and live their lives. Friendship is important to their well-being. Friendships are important to all of our well-being.

Things become more complicated when disruptions set in. Time is one of those — or the lack thereof. Another, already mentioned, is relocation and a changing environment. It’s crucial to have a “support network” of close and closest friends which is not only temporary, but long-lasting, which can be maintained, and provides crucial emotional support, regardless where they are.

The question is: How can the continuity of those relationships be maintained? Could a technical solution help — better than existing solutions — to support and foster friendship communication and, crucially, social awareness?

This is where the first word of the title of this thesis — “embodied” — comes in. I believe we are at a point in computing where the boundaries between the digital and our physical environment are blurred. Networked computing devices, in miniaturized form, are coming ever closer into our everyday lives, they accompany us through our day (invisible, in the form of services), and, as perhaps one final frontier, they literally come to us, in the form of on-body devices such as wearables. Computing becomes ever pervasive, ready to assist us at our beck and call.

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This thesis, hence, presents a system that seeks to close the “continuity gap” in close relations in a novel and playful way — ambient, pervasive, embodied. The envisioned system is a medium which connects close friends and family over a distance and strengthens their social awareness. It also supports relatedness experiences through playful interactions of the friends and sharing of emotions. In this way, it complements — rather than replaces — existing media such as instant messenger, the telephone, e-mail and the like.

Used in conjunction, it supports relationship continuity.

It is both a practical tool — capable of identifying opportune moments to talk and share via an “availability” mechanism — but first and foremost a playful communication device. The core idea is communication via symbols. Friends select and share symbols among a set pool, which they can redefine with new personal meanings as they please.

Communication is ephemeral: States change and stay the same if not changed again.

This allows for meaningful interactions. The device takes on the form of a friendship bracelet, with modular, colorful “bits” as to represent each personal friend in physical form. Thus, the bracelet is both a symbol for friendship and a medium for symbols.

The interaction with the device is also novel. Taking full advantage of the place on the user’s wrist, the device’s default setting is “haptic mode” — a mode where symbol states are conveyed via deformation of the bits. This goes both ways: A state change is initiated through deforming the recipient’s bit. Instantaneously, the change is transmitted, and the linked bit on the recipient’s bracelet is changed in the same manner. This way, an “active” haptic two-way interface, coupling input as well as output, is realized.

The goal is to bring friends together in a playful way, with communication as a core activity. The people who matter most are thus physically close, which raises interesting research questions concerning presence and awareness. In the future, tests will show how the continuous usage of such a device affects perception, awareness and presence. In my research I found out that awareness and presence lead to closeness. I maintain that a device such as this is able to increase awareness; practical tests have to be carried out to confirm this hypothesis.

Chapter 2 explains the socioeconomic background and comes up with some challenges facing friendships. It sets the basis for why a system such as this is needed and beneficial.

It explores what friendships are, the properties of close ties, and explains core sociological tenets. It also sheds light on the subject of relationship continuity and the need for privacy in close ties communication. Furthermore, the unique advantages of ubiquitous computing devices are explained and put into context.

IV Embodied Social Interaction Chapter 3 explores existing novel devices and research projects which aim to solve some of the problems uncovered in chapter 2. Their usefulness is assessed, and existing instant messaging communication — prevalent among young adults and teenagers — is looked at closely. I find out that IMs such as WhatsApp have their own share of problems, and an attempt is made to incorporate this knowledge into the concept of the bracelet device.

Chapter 4 focuses entirely on the user. Who are “they”? What do they need, want, and feel? What is friendship for them, and how do they communicate as friends? A thorough focus group study, accompanied by a diary study, uncover facts that form the basis for the concept. I learned that — as I mentioned — the core of friendship is emotional support based on trust. I also learned that there’s a need to communicate privately, and that — much to my surprise — continuous presence is not at all sought or desired. It’s more complicated than that. Especially the transmission of body data is something that is universally rejected. So care must be taken when designing interactive systems for friends.

Chapter 5, then, lays out a detailed concept based on everything learned so far. It documents the process of turning the vision into something tangible — with all the detours and steps in between. The third concept, after uncertainties, remodelings and new insights gained in the meantime, is pronounced final. A detailed interaction concept, based on the novel idea of “morphable bits”, is presented. In the same chapter, the system architecture of a device-cloud service ecosystem is laid out.

Chapter 6 deals entirely with first ideas and approaches towards a consistent visual design and the design of the bracelet itself. A basic “character” is defined, on which everything else is based. Physical interactions are also explored in greater detail. Chapter 7 describes a working prototype and “what it takes” to turn the concept into reality. This involves building one ore more hardware devices, a smartphone application working as a “relay”, and a cloud service, used in conjunction with a cloud database. If everything is connected, basic communication can take place and serve as a test bed for further improvements.

Finally, Chapter 8 draws conclusions. It shows that friendships are infinitely complex, and revisits the core research question. I answer the question in the positive and remain optimistic with regards to the concept’s potential — with the caveat that more research is needed — not only on the prototype, but in general. Friendships are a woefully underresearched topic at best and need more attention within the scientific community.

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Erklärung Hiermit erkläre ich, dass ich die vorliegende Arbeit selbständig erstellt und keine anderen als die angegebenen Hilfsmittel und Quellen verwendet habe.

Soweit ich auf fremde Materialien, Texte oder Gedankengänge zurückgegriffen habe, enthalten meine Ausführungen vollständige und eindeutige Verweise auf die Urheber und Quellen.

Alle weiteren Inhalte der vorgelegten Arbeit stammen von mir im urheberrechtlichen Sinn, soweit keine Verweise und Zitate erfolgen.

Mir ist bekannt, dass ein Täuschungsversuch vorliegt, wenn die vorstehende Erklärung sich als unrichtig erweist.

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Erklärung zur Archivierung Mit der Archivierung der gedruckten Abschlussarbeit in der Bibliothek bin ich einverstanden.

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Danksagung Die Erstellung dieser Masterarbeit wäre ohne die Mithilfe und Unterstützung von bestimmten Personen und Gruppen nicht möglich gewesen. Ihnen soll an dieser Stelle gedankt werden.

Zuallererst gilt mein Dank meiner Frau Claudia, die mich in diesem „Abenteuer“ nach Kräften unterstützt hat.

Meine beiden Betreuer, Frau Prof. Krajewski und Herr Prof. Dr. Gabler, haben mich beispielhaft unterstützt und bei der Bearbeitung des Themas die nötigen Freiheiten gelassen. Ihr Input war zu jeder Zeit sehr wertvoll und wichtig.

Ein besonderer Dank geht an meine „alte“ Abteilung „Interactive Multimedia Appliances“ am Fraunhofer IGD in Darmstadt. Während so mancher Kaffeepausen durfte ich mit ihnen mein Konzept besprechen; euer Input war ebenfalls sehr wichtig und wertvoll.

Herzlichen Dank auch an die Teilnehmer der beiden Fokusgruppen. Ihr habt mit echtem Interesse euren Beitrag geleistet; die Runden und Gespräche haben viel Spass gemacht.

Schließlich ein herzliches Dankeschön auch an Christian Tamanini, der wertvolles Feedback gegeben hat; an Jens Keil für die generelle Unterstützung und an die „Mit-Masterstudenten“ im Studiengang „Leadership in the Creative Industries“.

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1. Einleitung

1.1 Überblick Diese Masterarbeit hat zum Gegenstand, wie Personen, die eine enge Beziehung miteinander haben, über Distanz (und über Medien) kommunizieren und welche Auswirkungen die Nicht-Kopräsenz auf das Bewusstsein füreinander hat. Sie will erforschen, welche Faktoren Beziehungen dieser Art und die Kommunikation in diesen Beziehungen beeinflussen, und Ansätze aufzeigen, wie ein technisches System insbesondere Freundschaftskommunikation mittels präsenter, ambienter und im Alltag verorteter Informationsverarbeitung unterstützen kann. Ein besonderer Augenmerk liegt auch auf den

soziologischen und psychologischen Aspekten, die hinter der Kommunikation stehen:

Welche Bedürfnisse innerhalb einer Freundschaftsbeziehung führen zur Kommunikation? Was bedeutet Verbundenheit in einer solchen Beziehung? Wie kann Verbundenheit gestärkt werden?

Darüber hinaus – im weiteren Sinne – geht es um grundlegende soziokulturelle Veränderungen, die moderne, hochtechnisierte Gesellschaften gerade durchlaufen, und die Auswirkungen auf das persönliche Miteinander haben. Es wird herausgearbeitet, dass sowohl soziale Faktoren als auch Faktoren des technischen Fortschritts und der technologischen Entwicklung Veränderungen mit sich bringen, die Auswirkungen auf die Beziehungsstrukturen in engen Freundschaften und familiären Verbindungen haben.

Auch hier ist eine Kernfrage, ob ein technisches System diesen Veränderungen Rechnung tragen und helfen kann, existierende enge soziale Verbindungen aufrechtzuhalten und zu pflegen.

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