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«Game Theory, Competition and Cooperation Alexandre Oliva   oliva  lxoliva Summary ...»

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BSD­like licenses (those based on or similar to the modified Berkeley Software  Distribution license, without the advertising clause) impose attribution as the single  requirement: sharing the code is considered good, cooperation is welcome, and reusing  the code even in proprietary software is acceptable, as long as the authors of the original  software are acknowledged.  Although there is economic incentive to contribute code  back instead of maintaining forks with proprietary improvements, the reasoning that led  to keeping additions proprietary may remain, turning such potential contributors into  free riders, with a potential outcome similar to the depletion scenario in the tragedy of  the commons: the more free riders there are, the fewer contributors there are to improve  the common code base.

A credible commitment to steer people away from the free­riding temptation is the GNU  General Public License, that grants the four freedoms to anyone who receives the  software, enabling people to distribute modified copies of the software only if they use  the same license, thus extending the freedoms to users of the improved software.  By  forbidding any third party from turning the software proprietary, the license prevents the  creation of proprietary forks.  Furthermore, even if a potential contributor chooses to not  contribute her changes to the maintainer of the original project, any third party that  obtains the modified software may choose to merge the changes upstream.  Therefore,  most competitors tend to choose to short­circuit this process and contribute the changes  themselves, such that they get the  redit and goodwill from it.  It’s still a very competitive  c marketplace, but competition is enriched with a significant amount of cooperation.  As developers contribute their changes to the common code base, all of them get better  grounds to build upon, reducing waste of resources, increasing economic efficiency and  enabling each vendor to differentiate from others to better serve their chosen market  niche starting from a better code base.  As John Nash’s character put it, “The best result  will come from everybody in the group doing what’s best for himself, and the  group”.  

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best outcome, so let me try to show why.  Consider a number of vendors competing for a  market niche of a given size, at a given time.  Assume that, in this marketplace snapshot,  they all offer products, developed from scratch, that are functionally equivalent, but are  offered under different licensing terms.  Further assume that some of them choose to use  proprietary licensing terms, some use a BSD­like license, and some use the GNU GPL.

We can reason that, since the software products are essentially equivalent, the cost to  develop them should have been essentially the same, and the market will not concentrate  around any single vendor; rather, each vendor should get an essentially identical fraction  of the market.  Since the market is divided equally, income from this product is the same  for all vendors, so those with lower costs will get the highest payoffs.

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 Proprietary vendors tend to not cooperate, and thus incur the entire development costs  k by themselves.  Free Software vendors can cooperate, thus dividing their costs  among the several vendors  n b  and  n g, thus reducing the amount each one has to  fork over to get the product ready, even in the presence of redundant efforts.  The more  contributors there are, the better off Free Software vendors end up, since the lower their  individual costs tend to be.

So far, BSD­like and GPL appear to be equally advantageous, the balance pending to  whatever community is bigger.  However, since software licensed under BSD­like terms  can be relicensed under any other license, the BSD vendors may actually help reduce  the costs incurred by proprietary and GPL vendors, since both categories can choose  to reuse BSD software in their products.  I.e., the fact that GPL code can use BSD code,  but not the other way around, implies that  n g n b  and therefore the economic balance  tends to favor GPL vendors.

It is true that the scenario above relies on a number of strong assumptions, but I do  believe it can be generalized.  One of the most critical assumptions is the fact that we’re  looking at a snapshot of a new marketplace.  If we add dynamics to it, we have to factor  in many other aspects, such as networking effects, compatibility issues and several others  taken into account in [AP, JPJ].

A common objection to this model, that is actually not true, is that Free Software will  tend to shrink the total market value, since any entrant vendor can start by taking the  existing code base and taking it as a product to market for a nearly­zero cost.  Consider  than one such vendor won’t have any distinguishing feature to increase its market share,  other than the low price tag.  Acting in a selfish and rational manner, it won’t set the cost  to zero, but rather right below the price exercised by other vendors, that do incur actual  costs to maintain the software.  If multiple such vendors try this trick, they may actually  succeed in driving the price down to zero, but this would tend to take the real software  maintainers out of the market, leaving these entrants in a situation in which they have to  do the actual work to satisfy their contractual obligations toward their customers.  If they  fail and go out of the market as well, the higher­paid competitors get a chance of getting  contracts again, if they haven’t completely moved on; worst case, customers might end up  having to hire individuals or new companies to do the work, increasing the market value  again.  The bottom line is that bargaining theory will lead the market to an  equilibrium in which vendors get for their work an amount they consider reasonable, and  customers pay a reasonable amount for such work.

 4  Conclusion Choosing the GNU GPL can be the best choice not only for software users, for working  against the formation of monopolies and unfair pricing; it can also be a dominant strategy,  in the game­theoretical sense, for software developers and vendors, enabling them to  share development costs and to achieve a better overall economic efficiency while still  being fairly paid for their services.

References [WPJN] WIKIPEDIA.  John Forbes Nash.  http://wikipedia.org/wiki/John_Forbes_Nash [McC] MCCAIN, ROGER.  Strategy and Conflict: An Introductory Sketch of Game 

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[TS] TUROCY, T. L.; VON STENGEL, B.  Game Theory.  Research Report LSE­ CDAM­2001­09,   CDAM, London School of Economics and Political Science, October 

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[WPGT] WIKIPEDIA.  Game theory.  http://wikipedia.org/wiki/Game_Theory [WPPD] WIKIPEDIA.  Prisoner's dilemma.  http://wikipedia.org/wiki/Prisoner%27s_Dilemma [AP] POLANSKI, A.  General Public License a Rational Choice?  http://merlin.fae.ua.es/nuevaweb/seminarios/OS.pdf, Nov 2005 [JPJ] JOHNSON, J. P.  Economics of Open Source Software.  http://opensource.mit.edu/papers/johnsonopensource.pdf, May 2001



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